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George Catlin, pintor de índios americanos

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O artista americano George Catlin ficou fascinado com os nativos americanos no início de 1800 e viajou extensivamente pela América do Norte para que ele pudesse documentar suas vidas em tela. Em suas pinturas e escritos, Catlin retratou a sociedade indiana em detalhes consideráveis.

A "Galeria Indiana da Catlin", uma exposição que foi aberta na cidade de Nova York em 1837, foi uma oportunidade precoce para as pessoas que moravam em uma cidade oriental apreciarem a vida dos índios que ainda viviam livremente e praticavam suas tradições na fronteira ocidental.

As pinturas vívidas produzidas por Catlin nem sempre eram apreciadas em seu próprio tempo. Ele tentou vender suas pinturas para o governo dos EUA e foi rejeitado. Mas, eventualmente, ele foi reconhecido como um artista notável e hoje muitas de suas pinturas residem na Smithsonian Institution e em outros museus.

Catlin escreveu sobre suas viagens. E ele é o primeiro a propor a idéia de Parques Nacionais em um de seus livros. A proposta de Catlin veio décadas antes do governo dos EUA criar o primeiro Parque Nacional.

Vida pregressa

George Catlin nasceu em Wilkes Barre, Pensilvânia, em 26 de julho de 1796. Sua mãe e avó foram mantidas reféns durante uma revolta indiana na Pensilvânia conhecida como Massacre no Vale do Wyoming cerca de 20 anos antes, e Catlin teria ouvido muitas histórias sobre índios como uma criança Ele passou boa parte de sua infância vagando pela floresta e procurando artefatos indianos.

Quando jovem, Catlin treinou para ser advogado e exerceu brevemente a advocacia em Wilkes Barre. Mas ele desenvolveu uma paixão pela pintura. Em 1821, aos 25 anos, Catlin estava morando na Filadélfia e tentando seguir uma carreira como pintor de retratos.

Enquanto estava na Filadélfia, Catlin gostava de visitar o museu administrado por Charles Wilson Peale, que continha vários itens relacionados aos índios e também à expedição de Lewis e Clark. Quando uma delegação de índios ocidentais visitou a Filadélfia, Catlin os pintou e decidiu aprender tudo o que podia da história deles.

No final da década de 1820, Catlin pintou retratos, incluindo um dos governadores de Nova York DeWitt Clinton. A certa altura, Clinton deu-lhe uma comissão para criar litografias de cenas do recém-inaugurado Canal Erie, para um livreto comemorativo.

Em 1828, Catlin se casou com Clara Gregory, que era de uma família próspera de comerciantes em Albany, Nova York. Apesar de seu casamento feliz, Catlin desejava se aventurar a ver o oeste.

Western Travels

Em 1830, Catlin percebeu sua ambição de visitar o oeste e chegou a St. Louis, que era então a fronteira da fronteira americana. Ele conheceu William Clark, que, um quarto de século antes, havia liderado a famosa expedição de Lewis e Clark ao Oceano Pacífico e vice-versa.

Clark ocupou uma posição oficial como superintendente de assuntos indianos. Ele ficou impressionado com o desejo de Catlin de documentar a vida indiana e forneceu passes para que ele pudesse visitar reservas indígenas.

O velho explorador compartilhou com Catlin um conhecimento extremamente valioso, o mapa de Clark do Ocidente. Era, na época, o mapa mais detalhado da América do Norte a oeste do Mississippi.

Ao longo da década de 1830, Catlin viajou extensivamente, muitas vezes vivendo entre os índios. Em 1832, ele começou a pintar os Sioux, que inicialmente suspeitavam muito de sua capacidade de gravar imagens detalhadas em papel. No entanto, um dos chefes declarou que o "remédio" de Catlin era bom, e ele foi autorizado a pintar a tribo extensivamente.

Catlin costumava pintar retratos de índios individuais, mas também retratava a vida cotidiana, gravando cenas de rituais e até esportes. Em uma pintura, Catlin descreve a si mesmo e a um guia indiano vestindo peles de lobos enquanto rasteja na grama da pradaria para observar de perto uma manada de búfalos.

"Galeria indiana de Catlin"

Em 1837, Catlin abriu uma galeria de suas pinturas na cidade de Nova York, classificando-a como “Galeria Indiana da Catlin”. Poderia ser considerado o primeiro show do “Oeste Selvagem”, pois revelava a vida exótica dos índios do oeste para os habitantes da cidade. .

Catlin queria que sua exposição fosse levada a sério como documentação histórica da vida indiana, e se esforçou para vender suas pinturas coletadas para o Congresso dos EUA. Uma de suas grandes esperanças era que suas pinturas fossem a peça central de um museu nacional dedicado à vida indiana.

O Congresso não estava interessado em comprar as pinturas de Catlin, e quando ele as exibiu em outras cidades do leste, elas não eram tão populares quanto em Nova York. Frustrado, Catlin partiu para a Inglaterra, onde encontrou sucesso mostrando suas pinturas em Londres.

Décadas depois, o obituário de Catlin na primeira página do New York Times notou que em Londres ele alcançara grande popularidade, com membros da aristocracia se reunindo para ver suas pinturas.

Livro clássico de Catlin sobre a vida indiana

Em 1841, Catlin publicou, em Londres, um livro intitulado Cartas e notas sobre maneiras, costumes e condições dos índios norte-americanos. O livro, com mais de 800 páginas em dois volumes, continha uma vasta riqueza de material reunido durante as viagens de Catlin entre os índios. O livro passou por várias edições.

Em um ponto do livro, Catlin detalhou como os enormes rebanhos de búfalos nas planícies ocidentais estavam sendo destruídos porque os mantos feitos de peles haviam se tornado tão populares nas cidades do leste.

Observando perceptivamente o que hoje reconheceríamos como um desastre ecológico, Catlin fez uma proposta surpreendente. Ele sugeriu que o governo reservasse enormes extensões de terras ocidentais para preservá-las em seu estado natural.

George Catlin pode, portanto, ser creditado com o primeiro sugerindo a criação de Parques Nacionais.

Sua vida posterior

Catlin voltou aos Estados Unidos e novamente tentou convencer o Congresso a comprar suas pinturas. Ele não teve sucesso. Ele foi enganado em alguns investimentos imobiliários e estava em dificuldades financeiras. Ele decidiu voltar para a Europa.

Em Paris, Catlin conseguiu liquidar suas dívidas vendendo a maior parte de sua coleção de pinturas a um empresário americano, que as armazenou em uma fábrica de locomotivas na Filadélfia. A esposa de Catlin morreu em Paris e o próprio Catlin mudou-se para Bruxelas, onde viveria até retornar à América em 1870.

Catlin morreu em Jersey City, Nova Jersey, no final de 1872. Seu obituário no New York Times o elogiou por seu trabalho documentando a vida indiana e criticou o Congresso por não ter comprado sua coleção de pinturas.

A coleção de pinturas Catlin armazenada na fábrica na Filadélfia foi finalmente adquirida pela Smithsonian Institution, onde reside hoje. Outras obras de Catlin estão em museus nos Estados Unidos e na Europa.